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频频投资上游的苹果,下一个目标是DRAM?

网易科技 ·2017-09-26 08:39·半导体行业观察
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据TheStreet报道,当硬件制造商推出新的重磅产品而需要大量消耗某种零部件时,必然会导致后者出现短缺和价格上涨的情况。有鉴于此,硬件公司可能有很强的动机投资于零部件供应商(如果不是完全拥有它们),以确保以合理的价格获得足够的零部件供应。特别是当硬件制造商拥有巨额的离岸现金,但却又无法在不缴纳高额税收的情况下将现金送返本土的情况下。

这就是苹果公司目前所处的情况,它正在推进至少三年以来最大规模的iPhone更新。尽管没有陌生人愿意帮助供应商为新增生产线买单,但苹果现在似乎更愿意站在供应商的利益上考虑,以帮助进一步实现其战略目标。不久前,路透社报道称,日本东芝公司已同意将其半导体业务以220亿美元的价格出售给由私人股本公司贝恩资本(Bain Capital)牵头的财团,其成员包括苹果、戴尔、希捷科技以及韩国内存制造商SK Hynix。此前,彭博社也称,苹果正在商谈出资约30亿美元(大概通过离岸现金)回收股票。如果这个数字被证明是真的,那么苹果将回购约14%的股份。

不过,鉴于东芝闪存合资伙伴西部数据的坚决反对,这笔交易仍存在不确定性。西部数据也在竞购东芝闪存业务,它不希望竞争对手(如SK Hynix和希捷)拥有东芝闪存业务,因此坚持认为东芝在未经其许可的条件下,不能转让其闪存制造与研发的合资公司,并据此向仲裁机构提交申请以防止这种情况发生。合资协议的条款似乎也支持西方数字的观点,而仲裁法庭对此事的裁决可能要到2018年中期才会做出。彭博社报道,日本经济产业省希望这笔交易尽快完成,此前曾敦促东芝接受西方数字的报价。

据报道,苹果公司的资金将有助于填补日本基金资金短缺的问题。此前,路透社曾报道称,苹果公司曾对西部数据发出威胁,如果该公司获得东芝闪存业务的多数股权,该公司将不再购买其产品,原因是担心西方数据并购东芝闪存业务后出现定价垄断现象。然而,路透社补充说,如果西方数字依然是东芝闪存业务的少数股东,苹果愿意为其提供约4.6亿美元资金帮助竞购。

如果这笔交易最终通过,将有助于苹果在供应和定价方面获得好处。据估计,该公司拥有近20%的全球NAND闪存份额(不包括西方数字的JV相关份额)。由于iPhone和iPad的平均存储容量不断上升,以及苹果Mac和云数据中心固态硬盘(SSD)销量不断增长,苹果的NAND消费也始终在稳步增加。该公司去年将iPhone的存储容量提高了一倍(iPhone 7有32GB、128GB和256GB),今年的iPhone X和iPhone8/iPhone 8 plus只有64GB和256GB。今年早些时候,该公司推出了64GB、256GB和512GB容量的iPad Pro,这是2016年3月推出9.7英寸iPad Pro存储容量的两倍。

苹果去年售出了2.15亿部iPhone和4300万部iPad,它可能是全球最大的闪存和DRAM消费者。而作为全球最大的内存制造商,虽然三星的闪存和DRAM成本也在增长,但其绝对是苹果的劲敌。因此,不难看出为什么确保充足的内存供应是苹果的首要任务。今年的内存短缺和价格上涨已经该公司最近将256GB版和512GB版iPad pro的价格上调了50美元,这还可能迫使苹果投入更多资金来保证供应以及保护其利润率。

但苹果似乎也准备对其他领域的供应商进行大规模投资。今年5月份,该公司通过其新成立的10亿美元“美国制造基金”向iPhone/iPad Gorilla Glass玻璃供应商Corning投资了2亿美元。这笔资金可能帮助康宁生产iPhone X和iPhone8/iPhone 8 plus前后玻璃面板,苹果声称这是其智能手机使用过的最坚硬的玻璃产品。

今年7月份,《韩国先驱报》报道称,苹果正在与LG Display公司进行洽谈,向其生投资2万亿-3万亿韩元(约合17.5亿美元至26.2亿美元),以便为未来的iPhone提供OLED面板。据信,苹果现在完全依赖于竞争对手三星为iPhone X提供OLED面板,它希望改变这种状态。就像投资东芝那样,苹果也可以用离岸现金向LG Display投资。


考虑到这些因素,人们不得不怀疑苹果是否会考虑对DRAM供应商进行投资。DRAM的价格今年大幅飙升,iPhone X和iPhone 8 plus配有3GB运行内存(iPhone 8有2GB)。最新的iPad pro有4GB运行内存。由于DRAM产业在很大程度上由三星、Hynix和Micron Technology主导,Hynix和Micron Technology成为苹果最合理的目标。

在某些方面,令人感到惊讶的是,苹果过去并没有积极地投资于供应商,即使它消耗的内存芯片、屏幕和其他部件达到了令人难以置信的水平。尽管在将芯片设计、硬件、软件以及服务捆绑在一起时,苹果热衷于垂直整合,但在制造昂贵的商品部件方面,该公司表现出了截然不同的心态。这种战略的大规模改变可能并不符合苹果的利益,但部分改变可能会带来更多好处。

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