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苹果GPU进展神速,明年公布?

半导体行业观察 ·2017-06-26 09:04·半导体行业观察
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两个月前,苹果宣布将会在两年后逐渐停止使用Imagination的GPU,转向自己开发,这引致后者股价大跌,并在早日宣布寻找出售。同时业界也对苹果开发GPU的授权和未来的发展有很大的困惑。但这个在今天有了一个新的进展。


根据微博网友@i冰宇宙 的最新曝料,苹果自主GPU已经设计好了架构,目前最要紧的就是把专利授权谈下来,这么看只要能尽快搞定NVIDIA、AMD,很快就能投入实用。预计苹果会在明年初公布自主设计的GPU。



按照苹果的说法,在未来一两年内,他们还会继续使用PowerVR,但既然明年初就能宣布,那就意味着最快明年秋天“iPhone 9”里的“A12”就能用上自主GPU!慢的话后年也能搞定了。


Nvidia的Pascal和AMD的北极星 ?


虽然这N家和A家在移动GPU市场没有什么大的建树,但考虑到他们在桌面GPU时代建立的赫赫战功,在产品上面的技术积累应该是毫不质疑的。而根据之前的传言,三星有意向Nvidia和AMD分别获取Pascal和北极星相关的授权,旨在开发自身的移动GPU。这样看来,苹果想要向他们获得,同样还是这两个方面的专利


Pascal是NVIDIA引入GPU计算后的第五代GPU架构,但是按照NVIDIA自己总的架构代数划分,则属于第十一代。这系列产品将采用3D内存技术,拥有Terabyte/s级别的内存带宽以及崭新的NVLink总线技术,对于许多一直关注GPU技术的人士来说,这些新技术无疑让人十分振奋的。


而AMD的北极星架构在显示技术方面,它会支持HDMI 2.0a、DisplayPort 1.3接口,支持4K H.265编码/解码。此外,Polaris架构还会优化FinFET工艺,每瓦性能比上有着Radeon显卡历史性的突破。另外,这个架构的关键功能中,第四代GCN核心将会进一步改进,这一点要比之前GCN 1.0到GCN 1.1/1.2/1.3那样更全面,涉及原语丢弃加速器、硬件调度、指令预读、渲染效率及内存压缩等单元。


自主只是为了挣更多的钱


苹果决定自己研发GPU,表明公司决心对其产品中的核心技术拥有更大控制权,此举既可以守住高额利润,又能在未来的创新(尤其是在所谓的增强现实竞争)中占据有利位置。


分析人士说,上述策略降低了苹果对关键性外部供应商,如ARM控股公司(ARM Holdings PLC)的依赖,后者现已被软银集团收购。苹果一度严重依赖ARM为其设计iPhone的主处理器,但现在该公司只采购基本的ARM架构,大部分芯片已实现自主设计。


作为2014年30亿美元交易的一部分,苹果收购了耳机公司Beats Electronics,最近,该公司去掉了现有的标准的通信芯片,代之以自主定制设计的W1蓝牙芯片。TechInsights是一家负责电子设备内部芯片检测的公司,副总裁吉姆·莫里森说,“苹果显然摆脱了所有传统供应商,将五个芯片换成一个。”


“相比以往,如今我们在基础技术的内部开发上做得更多,”今年二月,苹果首席财务官卢卡·梅斯特里在一次会议上说。“想想我们在处理器或传感器上所做的工作。我们可以推动创新的发展。我们可以对时间、成本质量进行更好的控制。”


大多数消费电子产品供应商依赖于外部供应商进行芯片设计和开发,主要是因为代价非常昂贵。这为ARM、高通和英伟达这样的公司创造了巨大商机,他们已经开发出了运算、通信和图形的核心技术,被许多厂商采用。


然而现在,苹果公司的规模太大了,在经济上足以自行设计,或者得到他人作品的授权,并在此基础上继续开发。与ARM和高通公司一样,芯片的实际生产仍然外包给半导体厂商(例如三星电子和台湾半导体制造有限公司)进行代工。


熟悉流程的人员认为,将更多设计工作在公司内部完成可降低复杂性。苹果公司无需管理一个或多个设计团队,只要对一家制造商加以管理。


它也可能有助于公司加快进展,并节省成本,以便将注意力集中于虚拟显示、增强现实等新科技。苹果首席执行官蒂姆·库克表示,苹果计划将把增强现实技术融入产品,使得3D传感器和想象力集团的图形芯片变得格外重要。


甚至在正式切断与想象力集团的合作之前,苹果已暗示他们正准备设计自己的图形处理器。具体来说,该公司面向App开发商推出了自己的芯片,代码为Metal。App开发人员可使用Metal实现其应用程序与iPhone图形芯片之间的信息交流。


通过在应用程序开发人员和手机芯片之间放置段一块苹果设计的代码,苹果公司已经可以在不中断开发者工作的情况下交换芯片。这也可以轻而易举地弥合苹果手机和台式电脑图形芯片之间的差距,后者目前仍需要一些独立编码。


“通过推光Metal而不是依靠现有的其他标准,苹果不仅能够依照自己的开发节奏来控制图形芯片的功能,也为开发商消除了桌面和移动GPU编码之间的界限,”虚拟现实初创企业Ether创始人皮乌斯·乌扎米尔说。


控制iPhone芯片也可以帮助苹果保持低成本,这是特别重要的,因为今年秋天,该公司将发布新功能iPhone。Cowen & Co公司的分析师蒂莫西·阿库里在研究报告中说,他认为,曲面屏幕有望为新款手机增加多达50美元的成本


FBN证券分析师谢博利·塞拉非估计,上一季度iPhone的均价只提高了1%,达到695美元,而成本上升8%,至420美元,导致iPhone的毛利率为39.6%。而据塞拉非的测算,2015年iPhone的平均毛利率为44%。


苹果每年花在购买想象力芯片的许可费仅为7500万美元。但对于iPhone的总体成本而言,支付给芯片设计人员的许可费用举足轻重。苹果最近就通信芯片许可条款起诉高通公司,索赔10亿美元,如果不解决专利问题,苹果公司的内部设计恐将受阻。


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